Le Mans, reina de reinas.

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Las 24 Horas de Le Mans no son una carrera cualquiera, son historia, tradición, resistencia, y a la vez competición, donde en muchas ocasiones no es ganar lo que más importa, sino llegar, eso es lo que hace a esta prueba de circuito tan especial. Una carrera de resistencia en circuito que es LA CARRERA, muchas marcas preferían jugársela a una carta y desarrollar un modelo para ganar aquí aunque en el resto del campeonato no subieran del octavo puesto.

 

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Las 24 Horas de Le Mans. Los inicios

 - Una peculiaridad: La salida Le Mans

 - Algunas curiosidades de esta carrera

 - Momentos memorables

 

La repercusión publicitaria de las 24 Horas de Le Mans es tal que las marcas priman más una victoria en este circuito que la propia conquista del campeonato de marcas de la FIA y es que cada año la prueba atrae a más de 300.000 espectadores y la presencia periódica de esta carrera ha hecho que alrededor del circuito existan hoy instalaciones permanentes de restauración y alojamiento, además de alojar en el interior del circuito el museo del automóvil de Le Mans y las oficinas del Automobile Club de l’ Ouest.

 

En esta competición se forjó la épica lucha Ferrari–Porsche, es una de las pocas pruebas en la que un constructor ha ganado con su propio coche, para la que se han desarrollado prototipos específicamente pensados para su trazado o se han creado leyendas del automovilismo tanto en pilotos como en escuderías. También se han visto verdaderas hazañas, vueltas de vértigo y accidentes trágicos, luchas de titanes y experimentos dedicados a conseguir el máximo rendimiento, las más grandes marcas de la historia del automóvil han luchado por hacerse hueco en el primer peldaño del cajón de La Sarthe, muchas de estas han quedado atrás en la historia y otras tantas han forjado su leyenda pasando por Le Mans. Todo esto hace especial a esta competición.

 

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Una competición que aún hoy sigue manteniendo una participación altísima, lo que da cuenta de su prestigio histórico, incluso de marcas o carroceros que solo se presentan aquí, que esperan todo el año a que llegue esta carrera para competir y dejarse ver, tan carismática que una película protagonizada por Steve McQueen lleva su nombre y transcurre en su ambiente, “Las 24 horas de Le Mans”. Por histórica y especial, por ambiente y significado, solo dos competiciones pueden estar a su altura, el Gran Premio de Mónaco de Formula 1 y las 500 Millas de Indianápolis. Las tres juntas forman el triplete y solo un piloto en toda la historia tiene la victoria en las tres competiciones: Graham Hill, grande entre los grandes.

 

LAS 24 HORAS DE LE MANS. LOS INICIOS

Los días 26 y 27 de mayo de 1923 sucedía un hecho trascendental en la historia del automovilismo deportivo, se disputaban por primera vez en la historia las 24 Horas de Le Mans, una prueba creada por el Automobile Club de l’Ouest por iniciativa de Charles Faroux, Georges Durand y Émile Coquille y que estaba destinada a convertirse en la prueba automovilística más relevante de todo el panorama de automovilismo europeo durante todo el tiempo en que se ha disputado, siendo además la prueba reina de las carreras de resistencia.

 

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En su primera edición la prueba se disputó sobre un circuito de 17’62 Km de longitud sin asfaltar que recibía un tratamiento de silicato potásico para evitar que se levantaran nubes de polvo y sobre el que en 1921 ya se había disputado el Gran Premio del ACF. Esta primera carrera solo admitió coches de serie y se consideró como prueba clasificatoria para la carrera del año siguiente con vistas a la atribución trienal de la Copa Rudge Withworth que se concedería a la marca que después de clasificarse en las dos ediciones precedentes consiguiera el mejor resultado en 1925. La Copa Rudge fue ideada por Émile Coquille, importador francés de los neumáticos Rudge.

 

El reglamento de las primeras convocatorias de Le Mans era difícil por intentar ser equitativo con todos los coches apuntados a la vez que selectivo, pues al tratarse de pruebas clasificatorias y no de carreras absolutas, las dos primeras ediciones había que conseguir una criba, el problema se planteó al pasar esa criba 30 de los 33 coches inscritos, lo que garantizaba su participación el año siguiente además de los equipos nuevos que se inscribieran y que no tendrían derecho a la copa disputada dos años después.

 

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Como aún sin ser carreras absolutas el reglamento determinaba que debía haber un trofeo para el coche que hubiera cubierto más distancia, ese año la victoria fue para el Chenard & Walcker de 3000 c.c. del equipo Lagache-Léonard, con una distancia recorrida de 2209.536 Km a un promedio de 92.064 Km/h. Y por este mismo motivo en 1925 se entregaron dos copas, la que había especificada desde el principio y a la que optaron los ganadores de la tercera carrera y la que, al decidir que fuera bienal, habían ganado los de las dos últimas. En ambos casos el equipo ganador fue Chenard & Walcker. Desde ese año la copa pasaba, definitivamente, a ser bienal.

 

Esta carrera ha estado plagada de grandes momentos y también de momentos trágicos, pues uno de los peores, por no decir el peor, accidente automovilístico de toda la historia se escribió, precisamente, en este circuito durante la carrera disputada en 1955 por parte del Mercedes de Levegh, que salió despedido hacia las gradas falleciendo el piloto y 82 espectadores más.

 

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Todas las marcas que se han querido hacer un nombre han participado en esta carrera, desde Alfa Romeo, Bentley, Mercedes, BMW, Porsche, Ferrari o Matra, pero también ha habido momentos para cumplir un sueño. Esto le sucedía a Jean Rondeau, que con su M379 b se convertiría en 1980 en el primer constructor – piloto de su propio coche en ganar “su” carrera, pues es nacido en Le Mans, y hasta hoy es el único que lo ha logrado.

 

UNA PECULIARIDAD: LA SALIDA LE MANS

Hoy ya no se hace así, pero en este circuito se inició una particular forma de iniciar la carrera en la que los coches se situaban alineados en semibatería frente a la zona de box con sus respectivos pilotos situados al lado contrario de la pista. Al bajar la bandera, estos debían atravesar corriendo la pista, meterse en los coches, arrancar y partir. Entre los coches alineados debía haber espacio suficiente para dejar acceder a los pilotos sin inconveniente y salir a la pista sin dificultad.

 

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El origen de esta salida denominada como “Salida Le Mans” viene dado en el hecho de que la carrera estaba reservada a coches de serie que generalmente eran abiertos y debían estar provistos de capota, hecho que se comprobaba coche a coche antes de la salida. Al bajar la bandera, los pilotos no solo efectuaban los movimientos explicados antes, sino que antes de poner el motor en marcha debían montar la capota y mantenerla cerrada al menos las primeras 25 vueltas, por lo que se requería cierta pericia por parte de estos para cerrar la capota en el menor tiempo posible.

 

Con este sistema de salida se conseguía escalonar la partida de los coches evitándose los peligrosos apelotonamientos en las primeras vueltas. Sin embargo este sistema dejó de utilizarse más adelante con la introducción de algunos sistemas de seguridad obligatorios al comprobarse que muchos pilotos, para asegurarse una buena posición de salida, no se abrochaban el cinturón de seguridad teniendo que realizar esa operación en pleno pilotaje o aún peor, omitiendola, por lo que la salida “Le Mans” se sustituyó por la actual salida lanzada por la que se realiza una vuelta completa detrás del safety car y a la marcha de este y tras pasar las dos chicanes se inicia la carrera.

 

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En referencia a la salida Le Mans, Goscini y Uderzo, los creadores de Asterix y Obelix, los representaron buscando alojamiento sin éxito en el cómic “Asterix y la hoz de oro” debido a que se celebraba ese mismo dia una famosa carrera de carros tirados por bueyes denominada “Las 24 Horas de Suindinum”. En la viñeta se recrea la salida con los carros enganchados a los bueyes al lado opuesto del camino y los conductores corriendo hacia los mismos desde el otro lado. La gracia es que Suindinum es hoy en dia la actual Le Mans.

 

ALGUNAS CURIOSIDADES DE ESTA CARRERA

El circuito de La Sarthe, llamado así por estar situado en esta circunscripción pero conocido popularmente como circuito de Le Mans, tiene una particularidad que es la que le ha dado más renombre, una recta conocida en el mundo entero como “Les Hunaudieres”. Las marcas empezaron a trabajar las carrocerías de sus coches pensando sobre todo en la velocidad punta que se podía alcanzar en dicho tramo, que en ocasiones ha rebasado los 400 Km/h. La velocidad más alta que se ha alcanzado en Le Mans son 407 km/h. Lo logró Roger Dorchy con el WM P88-Peugeot en 1988. No obstante, el diseño que tiene ahora la pista no permite conseguir estos registros. Otra curiosidad es el reloj que cuenta hacia atrás hasta el final de la carrera.

 

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Otra particularidad de las marcas, además de las carrocerías especialmente diseñadas para este circuito, era que los coches de los mismos equipos estaban pintados de diferente forma de modo que fuera más fácil reconocerlos con más facilidad. En los inicios, dada la dificultad de reconocer a los pilotos en las horas nocturnas desde la zona de boxes, se instauró la costumbre de colocar luces auxiliares de colores distintos o combinaciones de las mismas mediante las cuales no se hacía necesario ver el dorsal para reconocer el coche. Esto derivó en la particularidad de pintar de modo distinto los coches del mismo equipo.

 

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Y también deja lugar tanta historia para los récords, pues a pesar de la evolución de los coches el récord de distancia lo ostenta un Audi R10 de 2010 que rodó 5410,71 kilómetros a lo largo de 24 horas, el récord de la vuelta más rápida en carrera a los 13 kilómetros del circuito de La Sarthe lo ostenta aún hoy un Porsche 917 de 1971 que pilotaba Jackie Oliver y que marcó un tiempo de 3:18.40 mientras el de calificación que seria tiempo de pole position lo marcaba en 1985 un Porsche 962C pilotado por Hans Stuck, que rodó en 3:14.80, aunque hay que resaltar que la configuración actual de la pista no es la misma que entonces.

 

Las 24 horas de Le Mans fueron el escenario de la película de 1971, titulada Le Mans, producida y protagonizada por Steve McQueen . La película es considerada un clásico aún apreciado por muchos aficionados al motor. Fue rodada en el circuito durante la carrera de 1970 utilizando vehículos reales que compitieron el mismo día, como el Porsche 917, el Ferrari 512 y el Lola T70.

 

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En el cómic Astérix : La hoz de oro , los protagonistas buscan alojamiento pero no encuentran, porque ese mismo día se celebraba la famosa carrera de carros tirados por bueyes "Las 24 horas de Suindinum" (hoy Le Mans). La viñeta recrea el antiguo inicio de la carrera, con los pilotos corriendo hacia sus carros. También aparece en los videojuegos Gran Turismo 4 y Gran Turismo 5 como carrera de resistencia con 2 variantes del circuito con o sin chicanas. También aparece en los videojuegos Forza Motorsport 3 y Forza Motorsport 4 como carrera de resistencia, con sus variantes Buggati y La Sarthe. También aparece en Project Cars. También la saga de videojuegos Test Drive tiene un juego exclusivo de las 24 horas de Le Mans. También la PlayStation de Sony tiene un juego basado en las 24 horas de Le Mans.

 

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En Le Mans se reserva una categoria especial para coches experimentales a las que las marcan presentan nuevos conceptos, bien aerodinámicos, bien de propulsión. A pesar de que cada año se abre la puerta a un vehículo en esta categoria, que ocupa siempre el famoso Box 26 reservado para él, este compite bajo las mismas normas que los demás vehículos. Así coches como el Green GT o el Nissan Deltawing se estrenaban en competición en la mítica prueba gracias a esta deferencia de la ACO. En 1991 tomaba parte en Le Mans, aunque no como coche experimental sino dentro de la categoria máxima junto a los Peugeot 905 o Mercedes C11 el único coche con motor rotativo que ha tomado parte en esta carrera, el Mazda 787b, que además, se alzaba con la victoria ese mismo año convirtiendose en el primer coche japonés que lo lograba y siendo el único en lograrlo hasta hoy. El motor rotativo fue prohibido por la FIA el año siguiente impidiéndole competir y dejando pues al 787b como el único con este tipo de motor en ganar la carrera.

 

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En el final de la carrera de 2016 Toyota tenía serios problemas en la última vuelta tras de dominar toda la prueba con autoridad. Justo antes de afrontarla Nakajima detuvo su Toyota en la calle de garajes para intentar solucionar el problema y llegar al final de la carrera. Luego regresó a pista para cubrir la última vuelta en casi 12 minutos y, aún así, terminar segundo en la clasificación. Sin embargo, el número 5 desapareció de las pantallas de tiempos debido a que su último giro había sido demasiado lento y quedaba eliminado de la clasificación, circunstancia que elevó al Toyota número 6 al segundo puesto y permitió al equipo Audi, tercero, conservar su récord de estar siempre en el podio desde su debut en Le Mans en 1999. La maldición para los japoneses sigue vigente en Le Mans.

 

MOMENTOS MEMORABLES

En 1933 se producía una carrera interesante de la mano de Alfa Romeo con sus 2.300 c.c. sobrealimentados por compresor. En esta ocasión, un Tazio Nuvolari decidido a no ser un segundón arrebató la primera plaza en varias ocasiones hasta detenerse sobre las 4:00 de la madrugada y perder 16 minutos en una reparación. Al regresar a pista los coches de Chinetti-Varent y Chiron-Cortese dominaban la carrera hasta las 8:00 de la mañana, en que tras varias vueltas rápidas Nuvolari regresaba al primer puesto aún con una fuga en el depósito de combustible cerrada reiteradamente con goma de mascar. Los 15 últimos minutos de esta carrera y sobre todo la última vuelta fueron de infarto intercambiándose las posiciones varias veces y ganando al final Nuvolari con solo 10 segundos de ventaja sobre Chinetti.

 

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En 1949, tras el paréntesis obligado por la segunda guerra Mundial, Ferrari inscribió dos pequeños coches Sport de 2 litros, uno de ellos conducido por Chinetti, que tomó el mando de la carrera durante la noche. A pocas horas del final, su embrague empezó a fallar haciendo esto que el Delage de Louveau-Jover empezara a alcanzarlo. Sin embargo Chinetti, que solo fue relevado durante un par de horas por lord Selsdon, pudo mantener un ritmo menor aún dejando que el Delage se acercara logrando cruzar la meta finalmente a una vuelta de ventaja. Esta significó la primera victoria de Ferrari en Le Mans.

 

Una de las más notorias hazañas de la historia de las 24 horas de Le Mans sucedía en 1952 cuando Pierre Levegh conduciría en solitario un Talbot preparado por él mismo situándose en primera posición durante la madrugada y dominando la carrera por delante de los todopoderosos Mercedes Benz hasta que a 1 hora y 15 minutos de terminar se fundió una biela de su motor viéndose obligado a abandonar y abriendo el camino a los Mercedes. Este hecho se ataría con un trágico suceso ocurrido tres años más tarde.

 

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Ford rompía la racha de victorias de Ferrari en 1966 al clasificar dos de sus coches en los dos primeros puestos con solo 10 milésimas de diferencia entre ellos en un alarde publicitario en el que se hacía entrar a ambos coches a la vez con una rueda de ventaja de Hulme sobre McLaren-Amon por dirección del equipo. Pero la organización de carrera dio como vencedor al coche de McLaren al considerar que había salido 10 metros más atrás y, por lo tanto, había recorrido más distancia, con lo que la victoria cambiaba de coche, pero no de marca. En 1969 año tuvo lugar la lucha entre los Ford con Ickx-Oliver y los Porsche 908 de Larrousse-Hermann, que en los últimos 60 minutos se llegaron a intercambiar hasta 6 veces la posición de líder. Básicamente en la recta de Hunaudieres Ickx consiguió con el Ford GT40 sacarle los 2 segundos de ventaja que le otorgaron la victoria sobre el Porsche de Larrousse.

 

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Quizás el final más cruel de la historia del automovilismo y este no podía ser en otro lugar que en Le Mans, en 2016, el Toyota TS050 con el número 5 que pilotaba en aquel momento Kazuki Nakajima y que había compartido con Sébastien Buemi y Anthony Davidson había funcionado como un reloj suizo durante 23 horas y 54 minutos, sin accidentes ni toques, ni averias ni errores en el muro, se mantenía a 30 segundos de distancia del Porsche segundo clasificado y tras detenerse este a 11 minutos del final para poner ruedas le añadía otro minuto más, el de la tranquilidad. Nakajima bajó el ritmo, dosificando el gas, frenando antes, respetando a los rivales, esperando a entrar en la recta para adelantarlos minimizando los riesgos de colisión, evitando los pianos para no descolocar el coche, Toyota tenía en la mano ser la segunda marca japonesa que ganara en Le Mans, pilotando además un japonés, pero a seis minutos de cumplirse las 24 horas el coche se quedó sin potencia, en la recta no subía de los 200 cuando debía rebasar los 320. Porsche recuperó el terreno perdido y acabó por adelantar al Toyota en la última vuelta.

 

 

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